LUTON

John Wood and Paul Harrison-Luton

27 February 2003 - 5 April 2003
Opening Reception 27 February 2003 8pm

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Luton

Paul Harrison (b.1966 Wolverhampton, UK) and John Wood (b.1969 Hong Kong) both studied painting at Bath College, UK and have been working together since 1993. Recent exhibitions include Twenty Six (Drawing and Falling Things), Chisenhale Gallery, London, UK; Sudden Glory, CCAC Institute,
CA, USA; Gwangju Biennale, South Korea; 2002. Monitor: Volume One, Gagosian Gallery, New York, 2001. Their work is currently in a British Council Touring Exhibition, Still Life, and later this year, they have a solo show at FA Projects, London, UK.

Brochure Text
Chorégraphie pour employés de bureau dociles, par Marianne Lanavère

Un plan fixe, un white cube, deux individus aux vêtements neutres, immobiles sur des sièges de bureau : on y reconnaît bien les éléments qui forment ce moment crucial qui précède l’action chez John Wood et Paul Harrison. Un bruit de véhicule: Luton, c’est un type de fourgonnette mais aussi le nom d’un aéroport desservant Londres. Les deux artistes, au regard fixe comme des pantins, se mettent à rouler doucement de part et d’autre de l’espace. Le white cube a cette fois été construit dans un camion qui forme le plateau d’une chorégraphie pour employés de bureau dociles, ballottés comme de la marchandise vers et par un «Luton» imaginaire.

Le siège de bureau est l’accessoire qui suffit à évoquer un univers administratif. La tenue des artistes, pantalon et chemise bleu marine, est l’uniforme sans distinction d’une administration quelconque, aux employés lambda. Alors que dans d’autres vidéos, la dualité des artistes est synonyme de relation mutuelle ou de rapports de force, dans Luton elle devient au contraire symbole du plus grand nombre, de masse conventionnelle. Le sol mouvant du white cube, lui, renvoie au fantastique des films Brazil (1985) de Terry Gilliam ou Playtime (1968) de Jacques Tati dans lequel le héros dérive malgré lui dans des bureaux postmodernes. Pourtant Luton ne fait nullement place à l’extravagance. Si le conformisme de l’hyperbureaucratie mène à une folie, celle-ci rime ici avec enfermement. Les sièges de bureau deviennent des camisoles de force. A cet univers normé s’ajoute la présence pesante d’une caméra grand angle, qui place l’image sous contrôle, comme un œilleton ou une caméra de surveillance.

Contrairement aux autres vidéos de Wood et Harrison, l’action de Luton ne tient pas d’un seul geste, d’une position ou d’un micro-exploit. Elle est étirée, sans narration ni fin : lorsque le camion s’arrête, il pourrait aussi bien redémarrer. De même, tandis que les micro-actions de Wood et Harrison sont souvent l’occasion de renverser ou de salir le white cube au sens figuré(1), dans Luton, l’action subit au contraire passivement son environnement. C’est de cette répétition passive que naît une violence que seule la vidéo 3 Legged (1996) – dans laquelle les artistes devaient éviter les balles de tennis d’un lanceur automatique – peut égaler. Mais tandis que la violence de 3 Legged, était active jusqu’à l’épuisement, celle de Luton est moins directe, plus sourde, microphysique plutôt que spectaculaire.

Ce sont ces trois éléments combinés — univers de bureau carcéral, dispositif de surveillance et domination corporelle continue — qui tirent de manière exceptionnelle Luton non pas seulement du côté de Samuel Beckett ou de Bruce Nauman(2) mais aussi du côté d’une pensée sur les systèmes disciplinaires, comme Michel Foucault les a analysés dans Surveiller et punir(3). La richesse de son vocabulaire, au début du chapitre «Les Corps docile» à propos de l’influence de la discipline moderne sur le corps, est ici particulièrement inspirante. Foucault y qualifiait la mécanique du pouvoir d’«infinitésimale», de «minutieuse», de «cellulaire». Ainsi les exercices subtils et calculés de Wood et Harrison, qui analysent les rapports du corps à l’objet, à l’espace et à l’autre, peuvent obéir de manière contemporaine à cette gestion que Foucault nommait «anatomie politique du détail».

Notes
(1) Sur le rapport à l’art minimal, se référer à David Batchelor, “Falling Over”, dans John Wood and Paul Harrison, Ellipsis/Film and Video Umbrella, London, 2000.
(2) Sur la comparaison avec Beckett et Nauman, se référer à Charles Esche, “Nohow on”,
op. cit. et Claire Doherty, “John Wood and Paul Harrison: The Odd Couple”, dans Twenty Six (Drawing and Falling Things), Picture This Moving Image, Bristol, 2002.
(3) Foucault, Michel. Surveiller et punir : Naissance de la prison, Paris, Editions Gallimard, 1975.

Brochure Text

Choreography for docile office workers, by Marianne Lanavère
Translated by Edith Skewes-Cox

A fixed camera shot, a white cube, two drably dressed figures motionless on office chairs: one immediately recognizes the crucial elements prefacing action in the work of John Wood and Paul Harrison. There is the sound of a vehicle: Luton is the name of both a minivan and an airport outside London. The two artists, with the unblinking gaze of puppets, begin to slowly roll back and forth within the space. Constructed in the back of a van this time, the white cube is the stage for docile office workers, tossed right and left like merchandise being transported by and to an imaginary Luton.

The office chair is enough to evoke the world of business. In their navy blue trousers and shirts, the artists sport the bland uniform of unwitting employees in a company of some kind. In the artists’ other video works, their duality is synonymous with mutual or power relations, while in Luton, it becomes a symbol of more, a symbol of the masses. The shifting floor of the white cube is reminiscent of the fantastic worlds in films like Brazil (1985) by Terry Gilliam and Playtime (1968) by Jacques Tati in which the hero reluctantly wanders through postmodern offices. Yet Luton does not give way to eccentricity in the least. If conformity with a hyperbureaucracy leads to a type of madness, in this case it goes hand in hand with confinement. The office chairs become straitjackets. This representative universe is overseen by the heavy presence of a wide-angle camera, which controls the image, much like a surveillance camera or a gunner’s sight.

Unlike Wood and Harrison’s other video works, Luton is not built around a single movement, position or microevent. It is drawn out, with neither narration nor finale: when the van comes to a stop, it could just as easily start up again. At the same time, although Wood and Harrison’s microactions are often an opportunity to figuratively dirty or upset the white cube(1), in Luton, the action passively submits to its environment. It is this passive repetition that gives rise to a violence equaled only by their video 3 Legged (1996), in which the artists try to avoid being hit by tennis balls fired from an automatic machine. However, while the violence in 3 Legged was active to the point of exhaustion, that in Luton is less direct, more subdued, microphysical rather than spectacular.

By combining these three elements—prisonlike office setting, surveillance equipment and constant corporal domination—Luton joins the tradition of Samuel Beckett and Bruce Nauman(2) as well as the theory of discipline analyzed by Michel Foucault in Discipline and Punish(3). Foucault’s rich vocabulary at the beginning of the chapter entitled “Docile Bodies,” which examines how modern forms of discipline affect the body, is particularly inspiring. Foucault describes the mechanisms of power as infinitesimal, minutely detailed and cellular. In the same way, the subtle, calculated gestures of Wood and Harrison who analyze the body’s relation to objects, space and others, are indeed a modern response to Foucault’s description of discipline as the “political anatomy of detail.”

Notes

(1) For more on the relation to minimal art, see David Batchelor, “Falling Over,” in John Wood and Paul Harrison, Ellipsis/Film and Video Umbrella, London, 2000.
(2) For more on the comparison to Beckett and Nauman, see Charles Esche, “Nohow on,”
op. cit. and Claire Doherty, “John Wood and Paul Harrison: The Odd Couple,” in Twenty Six (Drawing and Falling Things), Picture This Moving Image, Bristol, 2002.
(3) Foucault, Michel. Discipline and Punish: The Birth of the Prison, Vintage, New York, 1977, transl. Alan Sheridan.